In Sliedrecht staat Gerard bekend als de dominee voor iedereen die geen kerk heeft of die om wat voor reden dan ook een gesprek wil hebben. In dat kader kan hij voor eenzame mensen in deze coronacrisistijd - ongeacht of ze gelovig zijn of niet - een gesprekspartner zijn via de telefoon en zelfs door een bezoek als 'hulpverlener in eenzaamheid'. ,,Contact houden met elkaar in deze periode is heel belangrijk. Voor onze geboorte is er bij ieder mens al een mens om ons heen. Dat zegt wat over onze basisbehoefte, maar je kunt nog steeds eenzaam zijn met mensen om je heen. Dat is afschuwelijk. Eenzaamheid maakt mensen ziek. Daarom wil ik mensen een luisterend oor bieden. Dat ze misschien zelfs even een moment van ontspanning zullen hebben – even kunnen lachen. Vooral voor mensen die al eenzaam zijn moet dit een vreselijke tijd zijn. Iedereen kan me bellen, gelovig of niet gelovig, op 06-30474312."

De wil om mensen te helpen komt voort uit het gezinsleven van Gerard. Hij groeide op in een groot gezin. ,,Ik denk dat iedereen weinig of veel passie heeft om anderen te helpen. Dit hoort bij de mens. Het begint met jezelf te gaan begrijpen. Stap voor stap begreep ik mijn eigen honger naar de aanwezigheid van de ander. Als je anderen wat geeft, dan voed je jezelf. Dat klinkt paradoxaal, maar zo werkt elk echt contact. Ik moest dat leren. Omdat ik goed kon tekenen ging ik in de jaren zestig naar de kunstacademie. Ik merkte in die periode veel betrokkenheid onder de mensen. Ik vroeg me af wat mijn plek daarin was. Ik voelde me niet thuis in de grote acties van toentertijd, ik ben niet iemand van de barricades."

Gerard begon zichzelf af te vragen wat hij zelf kon doen als persoon om anderen te helpen. Hij ging niet de kunst in, maar volgde een sociale academie en ging het groepswerk in. ,,Dat heeft me veel gegeven. Ik keek hoe mensen in groepen functioneren en daardoor leerde ik mensen steeds beter te begrijpen. Ik merkte dat groepen niet altijd de meest gelukkige plek zijn voor jongeren en daarom heb ik met mijn vrouw in Apeldoorn een gezinshuis opgezet. Later ging ik naar de theologische universiteit voor een studie theologie."

In 1999 kwam Gerard als dominee van een gewone kerk in Sliedrecht wonen. ,,Ik kwam veel mensen tegen, ook in de kroeg want daar kwam ik als dominee ook gewoon. Daar stonden de mensen open voor een gesprek en voor het geloof, merkte ik. Ik ben straatpredikant geworden, want mensen van de straat zoeken ook warme contacten maar ze wilden niet naar de kerk komen. Zo ontstond in Pand 33 een gemeente van mensen die zich niet thuis voelden in een gewone kerk."

Bij Pand33, waar jongeren en ouderen opgevangen worden, heeft de Sliedrechter vele contacten. ,,Momenteel kom ik veel in aanraking met nieuwe Nederlanders. En ik heb een gespreksgroep met moslims, atheïsten en christenen. Reuze-boeiend om de interactie te zien tussen mensen van verschillende geloven of die geen godsgeloof aanhangen. Zij vinden elkaar in allerlei onderwerpen en praten over de verschillen. Je ontmoet mensen op een andere manier. Ik ben verwend met veel vriendschappen die ik razend interessant vind."

Gerard, die oorspronkelijk uit Wormer komt, koestert die contacten. ,,Ik geniet ervan als mensen zwaaien op straat. In Sliedrecht gebeurt dat gelukkig heel vaak. In grote steden passeer je elkaar alsof de ander niet bestaat. Ik geniet van vriendelijke gezichten, van het stoeien met jongeren en van de prachtige gesprekken met nieuwe Nederlanders. Zo voeden we elkaar. Ik hou van mensen."

door Eline Lohman